從亞洲植物薑黃(Curcuma longa)提煉出的橘黃色粉末「薑黃素」,也加入了這個行列。自古早以來,薑黃就是食物的調味劑及防腐劑,好比煮咖哩肉及燒烤時所用的作料;到如今,薑黃的使用已不只於此。 譬如在即將出版的一本書裡,把薑黃裡具有生物活性的成份(包括薑黃素及統稱「類薑黃素」的相關物質)說成是具有抗氧化、抗發炎、抗病毒、抗細菌和抗黴菌等性質,而有對抗癌症、糖尿病、關節炎、阿茲海默症以及其他慢性病的潛力。2005年一年內,美國國家醫學圖書館期刊文獻檢索系統(PubMed)資料庫裡,就有將近300篇的科技論文提到薑黃素,五年前一年只有100篇左右。 研究薑黃素的科學家之所以受到這個化合物吸引,是由於薑黃素對身體可能產生許多寶貴的作用,同時毒性顯然甚低。這些偶爾戲稱自己為「薑黃素學家」的研究者,正思考如何利用這個香料及其衍生物,針對一些讓人生畏的疾病,發展出廉價的預防藥物,而不只是用於治療而已。就算是為了治療的目的,薑黃素也有一些吸引人的特性;由於它可作用於相當多的生物反應路徑,因此對治療癌症可能有所幫助:惡性腫瘤細胞將需要經過多重突變,才可能避免薑黃素的多角攻擊,因此也較不容易取得抗藥性。 但問題是,這個物質真的已經準備就緒、可以廣泛使用了嗎?有證據顯示,還是有謹慎行事的必要。在PubMed超過1700篇有關薑黃素的論文中,就有一些研究指出,能夠影響這麼多生物反應的化合物,有時也可能誤觸開關,反而促使疾病的生成。  
 
長遠的醫學歷史
     薑黃的醫學史,可上溯5000年之久,印度語、華語及坦米爾語裡,都有薑黃這個字詞。在5000年前古印度的阿育吠陀醫學系統裡,薑黃是用在傷口復原、血液淨化以及胃部疾病的主要藥劑。 PubMed中第一篇有關薑黃素生物活性研究的報告於1970年出版,由一群印度研究人員提出,其中指出薑黃素對大鼠膽固醇含量的影響。薑黃素研究的腳步,於1990年代中加快了起來,其中一位帶頭者是先前任職美國基因科技公司的科學家阿格瓦(Bharat Aggarwal)。在研究薑黃素之前,阿格瓦曾採用不同的做法尋求癌症的治療,該項工作輾轉把他導向薑黃素這個化合物。 1980年代,阿格瓦與他在基因科技公司的團隊,最早分離出兩種重要的免疫分子:腫瘤壞死因子–α與β,這兩個分子經認定為具有潛力的抗癌物質。局部給予這些分子,確實能殺死癌細胞;但如果讓它們在血流中廣泛循環,就會展現不同的特性,而成為強效的腫瘤促進分子。腫瘤壞死因子會活化一種名叫細胞核轉錄因子–κB(NF- κB)的重要蛋白質,後者會再啟動一系列參與發炎及細胞分裂的基因。 由於發炎與癌細胞複製失控之間具有關聯,促使阿格瓦回歸其出身本源。1989年,他轉到德州大學安德森癌症中心任職,並開始尋求可以抗發炎及抗癌的化合物。他想起年輕時在印度讀到,薑黃是阿育吠陀文獻中的抗發炎藥,於是決定一試。阿格瓦回憶道:「我們從廚房取了些薑黃,丟給一些細胞;讓人難以置信的是,薑黃完全阻斷了腫瘤壞死因子與NF-κB的生成。」 接下來,阿格瓦發表了幾篇研究報告,顯示NF-κB的通路遭到薑黃素阻斷後,可抑制多種癌細胞的複製與擴散。這項研究工作也成了安德森癌症中心執行早期、小型臨床試驗的起點:他們在治療胰臟癌及多發性骨髓瘤時,用薑黃素做為輔助治療。目前還有好些臨床試驗在各地進行,包括結腸癌及阿茲海默症的預防。早期的細胞或動物研究結果顯示,薑黃素可能對抗好些發炎性病症,包括胰臟炎、關節炎、不明原因腸道炎、結腸炎、胃炎、過敏及發燒在內。此外,薑黃素對糖尿病、自體免疫及心血管疾病等問題,也都可能有所幫助。 到目前為止,要證明薑黃素對癌症及其他疾病有所療效所必需的大型臨床試驗,還沒有開始執行。不過,對於這個由達伽馬東航之旅帶回歐洲的香料,阿格瓦可是不遺餘力的鼓吹者;在與他人共同編撰的一本新教科書中,他所執筆的一章即以〈薑黃素:印度純金〉為名。 安德森癌症中心是全球首屈一指的癌症治療機構,對於薑黃素這個還未通過完整臨床試驗嚴密檢視的藥物,卻也超乎尋常地加以背書。該中心網站的「常見問答」網頁,推薦了某個薑黃素的批發商,可供購買之需;阿格瓦則是該批發商的支薪發言人。該批發公司甚至還發佈了新聞稿,宣稱該公司產品是安德森癌症中心的「指定藥材」。 安德森癌症中心網站的常見問答中,建議癌症病患逐步增加薑黃素的每日劑量至8公克,那是一般印度飲食中用量的40倍左右;相對來說,多數藥劑中的薑黃素量則是以毫克計。該網頁甚至還宣稱:「使用八週後,將有顯著成效。」當問到他是否擔心每日8公克的劑量,會帶來任何副作用時,阿格瓦表示,其他機構進行的小型臨床試驗甚至把劑量加到12公克;使用安德森癌症中心建議劑量的病人,如果出現任何不良副作用,早就通知他了。這位自己每日也服用薑黃素藥丸的研究員,對於尚未進行嚴密控制、大規模臨床試驗的藥物,所應具有的戒慎之心,置若罔顧。他說:「一般人都服用許多補品,但若服用薑黃素,我認為就不需要任何其他補品了。」
 
本文章由《科學人》雜誌授權刊登,更多內容請見本期《科學人》雜誌

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